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[Who Is ?] 채희봉 한국가스공사 사장
김지효 기자  kjihyo@businesspost.co.kr  |  2020-08-18 10:20:00
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▲ 채희봉 한국가스공사 사장.

◆ 생애

채희봉은 한국가스공사 사장이다.

해외자원 개발에서 성과를 내고 새롭게 부상하고 있는 수소경제에서 수소유통 주도권 확보에 힘쓰고 있다. 

1966년 1월10일 경상북도 문경시에서 태어나 용산고등학교와 연세대학교 경제학과를 졸업했다.

서울대학교 대학원에서 행정학 석사, 밴더빌트대학교 대학원에서 경제학 석사, 동국대학교 대학원에서 경제학 박사학위를 받았다.

행정고시 32회에 합격해 동력자원부(현 산업통상자원부) 사무관으로 공직생활을 시작해 산업부에서 가스산업과장과 에너지자원정책과장, 에너지산업정책관, 에너지자원실장, 무역투자실장을 지냈다.

노무현정부에서 청와대 산업정책비서관실 행정관, 문재인정부에서 청와대 산업정책비서관으로 일하는 등 청와대에서 두 차례 근무했다.

통상차관보로 관료생활을 마치고 퇴직한 뒤 연세대와 원광대에서 교수로 재직하다 한국가스공사 사장에 선임됐다.

동력자원부, 산업자원부, 지식경제부, 산업통상자원부를 거치며 에너지분야의 주요 직책을 담당했던 에너지·자원 전문가다.

업무 스타일이 주도면밀하며 조정능력이 뛰어나다.

◆ 활동의 공과

△수소경제 선도
채희봉은 새 에너지원으로 떠오르고 있는 수소산업에서 주도권을 쥐기 위해 힘쓰고 있다. 

정부는 2020년 7월1일 국무총리를 위원장으로 하는 수소경제위원회를 출범하고 수소인프라 구축계획을 점검했다. 수소경제위원회는 가스공사를 수소유통전담기관으로 선정하기도 했다. 

정부는 수소경제와 관련해 국가 사이의 협력 확대, 수소산업 생태계 구축 등 수소경제 선도국가가 되겠다는 목표를 세우고 이를 위해 힘을 쏟고 있다.

또 그린수소 해외사업단을 발족해 해외 청정 수소 도입과 수소산업을 수출산업으로 육성한다는 방침을 세웠다. 

정부는 수소 생산기지와 수소 충전시설 등 관련 인프라 구축을 위해 2025년까지 약 20조 원을 투자하기로 결정하기도 했다. 

이런 정부의 방침에 발맞춰 수소경제를 이끌기 위해 가스공사는 13개 수소 관련사가 참여하는 수소충전소 특수목적법인 ‘하이넷’을 세워 2022년까지 전국에 100곳에 수소충전소를 만들겠다는 방침을 세웠다. 

2022년 하반기부터 수소를 생산할 수 있도록 광주와 창원에 거점형 수소 생산기지도 건설하고 있다.

이와 관련해 가스공사는 현대차와 2020년 7월14일 ‘수소사업 경쟁력 확보 및 지속가능한 수소인프라 확대’를 위한 업무협약을 체결했다.

이번 협약을 기반으로 가스공사와 현대차는 융복합형 충전소 구축과 운영을 위한 합작법인을 설립하기로 했다.

수소전기버스 등 상용 수소차 보급을 확대하기 위해 필요한 충전인프라를 구축해 수소차 보급을 확산한다는 계획을 세웠다. 

해외 수소 도입, 액화수소 생산 및 이를 활용할 충전인프라 기술, 이산화탄소(CO2) 포집 및 저감 활용, 친환경 수소 생산기술 개발을 위해서도 협력한다.

아울러 수소사업 인프라 확충 과정에서 발생하는 어려움을 해소하고 청정수소 개발·수입 등 수소산업 가치사슬(밸류체인) 전반에서 공동연구를 진행하고 경쟁력 있는 사업을 발굴하는 데 힘을 모으기로 했다.  

채희봉은 가스공사 사장으로 취임할 때부터 수소경제의 중요성을 강조한 바 있다. 

채희봉은 2019년 7월 취임사에서 “미래는 수소경제사회가 될 것”이며 “수소차와 수소경제사회가 우리에게 다가오는 미래라면 우리의 경쟁력을 기반으로 치밀한 전략을 수립하는 등 체계적으로 준비해야 한다”고 말했다. 
▲ 한국가스공사 실적.
△해외자원 개발에서 발생한 손상차손으로 순이익 급감
가스공사는 이명박, 박근혜 정부 때 진행한 무리한 해외자원 개발로 실적을 끌어올리는 데 어려움을 겪고 있다. 

채희봉이 취임한 이후인 2019년 가스공사는 영업이익 1조3345억 원, 순이익 582억 원을 봤다. 2년 연속 영업이익과 순이익을 냈지만 2018년과 비교해 순이익이 10분의 1 수준으로 급감했다. 

이는 해외자원 개발사업에서 발생한 손상차손(자산가치 하락을 손실로 반영) 약 5천억 원을 일부 반영했기 때문이다.

가스공사는 2019년 생산을 개시한 호주 프렐류드(Prelude)사업에서 4180억 원, 캐나다 혼리버사업에서 1157억 원의 손상차손이 발생했다. 

가스공사는 2017년에도 해외사업에서 발생한 손상차손을 인식해 순손실 1조1917억 원을 봤다. 이라크 아카스사업, 호주 GLNG사업, 호주 프렐류드사업, 인도네시아 크롱마네 탐사사업 등에서 손상차손이 발생했다. 

다만 가스공사는 다른 해외자원 개발 공기업과 달리 해외자원 개발에서 해마다 손상차손이 발생하고 있음에도 부채비율 300%대를 유지하고 있다. 

정부의 조사결과 가스공사는 해외자원 개발에서 지금껏 모두 3조5700억 원에 이르는 순손실과 손상차손을 본 것으로 나타났다. 하지만 부채비율은 2016년 322.69%에서 2019년 382.56%로 300%대를 아직 유지하고 있다. 

가스공사와 비슷하게 해외자원 개발을 진행한 공기업인 광물공사는 2016년부터 자본총계가 마이너스로 돌아서며 완전자본잠식 상태에 놓인 뒤 부채규모가 점점 커지고 있다. 석유공사는 2018년 말 부채비율 2287.1%, 2019년 말 부채비율은 3020.87% 등 해마다 부채비율이 높아지고 있다. 

가스공사는 2020년 코로나19 사태로 유가가 하락한 데 영향을 받아 해외사업 부진과 사업가치 감소로 손상차손이 발생할 가능성이 큰 것으로 예상됐다. 

가스공사는 2020년 1분기에 호주 GLNG, 호주 프랠류드(Prelude)사업 등에서 실적이 부진해 해외사업부문에서 영업이익이 535억 원으로 줄어들었다. 2019년 1분기에 거둔 영업이익 862억 원보다 38% 감소한 수치다. 

다만 유가 하락으로 원료비가 함께 낮아짐에 따라 공급비용을 큰 저항없이 올려 2020년 영업이익을 어느 정도 방어할 수 있을 것으로 예상된다. 

가스공사는 2020년 7월1일자로 도시가스 요금을 소매기준으로 13.1% 인하했다. 

가스요금은 원료비와 공급비용으로 구성된다. 해외에서 대부분 수입하는 액화천연가스 구매비용은 원료비에 반영되고 가스를 공급하면서 발생하는 각종 운영비는 공급비용 항목에 반영된다. 

가스공사는 원료비가 18%가량 크게 하락함에 따라 공급비용을 큰 저항 없이 14% 올릴 수 있었다. 

이에 따라 증권가에서는 가스공사가 도시가스 판매량 감소에도 2020년 가스 도매사업의 영업이익을 2019년 수준에 근접한 1조1800억 원가량으로 유지할 수 있을 것이라는 전망을 내놨다.

△코로나19 극복에 힘보태
가스공사는 코로나19 극복을 위해 급여 반납, 피해기업 자금 및 마스크 지원 등 힘을 보탰다. 

특히 가스공사는 본사가 있는 대구에서 코로나19 확산 초기에 확진자가 급증함에 따라 지역사회에서 코로나19 극복을 위해 노력했다. 

채희봉을 비롯한 가스공사 임원 및 본부장 등 10명은 2020년 5월부터 12월까지 8개월 동안 매월 급여의 15%를 반납한다는 방침을 세웠다. 아울러 부장 이상 간부 직원 300여 명도 자발적으로 임금 반납에 동참했다. 

가스공사는 반납된 급여를 활용해 매출 급감으로 어려움을 겪고 있는 대구지역 소상공인을 위한 ‘무이자 대출’사업을 시행했다. 

이에 앞서 가스공사는 2020년 4월 IBK기업은행과 손잡고 400억 원 규모의 대출기금을 추가로 조성해 대구·경북지역의 코로나19 피해 소상공인 및 일자리 창출 기업 등에 집중적으로 지원하기로 했다. IBK기업은행은 2015년부터 동반성장펀드를 함께 운영하고 있으며 가스공사의 추가분을 더해 모두 대출기급 1600억 원을 마련하게 됐다. 

2020년 3월에는 모든 임직원이 자발적으로 모은 성금 1억7천만 원을 대구광역시사회복지공동모금회에 기탁하기도 했다. 

성금 1억7천만 원은 대구지역 의료진을 위한 방호복·고글·마스크 등 의료장비 공급과 생활치료센터 운영 지원 등에 사용됐다.

가스공사는 2020년 2월 DGB대구은행과 협력해 만든 200억 원 규모의 상생펀드를 코로나19로 어려움을 겪고 있는 지역의 중소기업 및 소상공인을 위해 지원하기도 했다. 가스공사는 2019년 10월 대구은행과 손잡고 지역경제 활성화를 위한 상생펀드를 조성한 바 있다. 

아울러 기부금 2억 원으로 마스크 6만7340장을 구입해 대구지역 취약계층을 위해 대구시에 기증했다. 약 3천만 원을 긴급 투입해 면역력이 약한 어르신들을 위해 마스크 5700장과 살균소독제 570개를 대구 전역의 노인복지시설 19곳에 전달하기도 했다.

△액화천연가스(LNG) 저장설비 임대사업 늘려 직수입 대비
채희봉은 액화천연가스(LNG) 직수입 증가에 따라 천연가스 도매판매부문의 수익성이 악화할 것으로 예상하고 액화천연가스 저장설비 임대사업을 늘리고 있다. 

가스공사는 충청남도 당진시에 지어질 ‘천연가스 제5기지’를 기반으로 액화천연가스 제조시설(LNG터미널) 임대사업을 본격화한다.

당진 천연가스 제5기지는 천연가스를 하역·기화·저장하는 데 쓰이는 LNG터미널 등을 포함하고 있다. 2022년 1월 건설에 들어가 2025년 1단계 준공을 마치고 운영을 시작하게 되며 2031년 완공된다. 

가스공사는 LNG터미널의 시설 이용조건과 요금 등을 개편해 민간임대사업자와 경쟁에서 우위를 확보하겠다는 방침을 세웠다. 

2020년 초 유가하락으로 이와 연동되는 액화천연가스 가격도 떨어지면서 액화천연가스를 직수입하려는 발전사업자가 대기업과 발전공기업을 비롯해 중소규모 발전사로 점차 확대되고 있다. 

기존에 발전사업자들은 발전에 사용할 액화천연가스를 도매사업자인 가스공사를 거쳐 구매했지만 액화천연가스 가격이 하락하자 해외에서 직접 사들이고 있는 것이다. 

액화천연가스 직수입이 늘면 그동안 국내 기업들에 액화천연가스 도매판매를 주요 수익원으로 삼아왔던 가스공사는 수익성이 하락할 수밖에 없다. 

액화천연가스를 직수입하는 발전사업자가 점차 늘어나면서 액화천연가스 저장설비 수요도 증가할 것으로 전망되자 가스공사가 선제적으로 대응에 나서고 있는 것으로 보인다. 

△천연가스 공급 확대
발전사들이 석탄연료를 통한 발전을 줄이고 감소한 물량을 천연가스로 대체하고 있어 가스공사의 천연가스 공급량이 늘고 있다. 

정부는 재생에너지발전 비중을 2040년까지 최대 35%로 높이는 내용의 '제3차 에너지 기본계획'을 2019년 6월 확정한 뒤 지속해서 석탄발전을 줄이고 천연가스를 이용한 발전비중을 늘리고 있다. 

천연가스는 탄소에너지가 신재생에너지로 넘어가는 데 중간 단계에 있는 연료로 여겨진다. 신재생에너지를 늘리기에 앞서 정부가 탄소 절감정책을 추진하면서 천연가스의 이용이 늘고 있다.

또 가스공사가 제주도의 2만7천 가구에 2020년 3월25일부터 천연가스 공급을 시작해 2020년 2분기부터 가스공사의 천연가스 판매량이 늘었다.

가스공사는 제주도에 도시가스와 발전용 연료로 천연가스를 공급한다는 계획을 세우고 2019년부터 제주도 애월항에 LNG기지를 설립해 천연가스 주배관망을 건설해 왔다. 그동안 제주도는 난방과 취사용 연료로 LPG를 주로 사용하고 있었다.

가스공사는 제주도에서 주택과 사무실 등에서 쓰이는 도시가스용 천연가스뿐만 아니라 발전용으로 쓰이는 천연가스 공급도 늘린다는 계획을 세웠다. 

가스공사는 2021년까지 남제주복합발전소에도 천연가스를 공급한다. 가스공사는 제주도에 위치한 제주복합발전소과 한림복합발전소에는 2019년 10월부터 천연가스를 공급하고 있다. 

제주지역 천연가스 수요는 2020년에는 약 22만 톤, 중장기적으로는 연간 약 27만 톤에 이를 것으로 가스공사는 바라본다.

가스공사가 제주도에서 천연가스 공급을 늘리려는 움직임은 제주도가 추진하고 있는 ‘카본프리 아일랜드 2030’ 프로젝트와도 맞물려 더 힘을 받을 가능성이 높다.

카본프리 아일랜드 2030은 제주도 안의 모든 에너지를 신재생에너지로 대체한다는 기본 방침을 두고 있다.

2020년까지 스마트그리드와 전기자동차, 풍력 등 신재생에너지를 통해 탄소 없는 사회 기반을 구축하고 이어서 2단계로 2030년까지 화석연료 사용을 없애 탄소 없는 섬 조성을 마무리한다는 두 단계의 목표로 구성된다. 

△비정규직의 정규직 전환 두고 비정규직 노조와 갈등
채희봉은 가스공사 비정규직 노동자들의 정규직 전환을 놓고 결론을 내지 못하고 있다. 

가스공사는 자회사를 통한 고용을, 비정규직 노조는 가스공사 직접고용이라는 다른 방안을 주장하고 있기 때문이다. 

가스공사 비정규직 노조는 자회사를 통한 고용은 사실상 용역업체 고용과 다를 바 없다며 소방과 특수경비, 전산 노동자 등 1200여 명을 가스공사가 직접고용해야 한다고 주장하고 있다. 

비정규직 노조는 2020년 2월7일부터 20일 동안 파업 투쟁을 벌였다. 같은달 10일에는 채희봉의 집무실까지 점거하기도 했다. 

민주노총 전국공공운수노조 가스공사비정규지부 소속 노조원 90여명은 채 사장의 집무실을 점거한 뒤 기자회견을 열고 ”가스공사는 정부 지침을 준수해 노사전문가협의회에 임하겠다는 약속을 저버리고 근무하고 있는 전환 대상자들을 대량해고할 수 있는 안을 마련해 협의에 임하고 있다”고 주장했다. 

하지만 채희봉은 노조의 사장실 점거와 관련해 엄중히 대응하겠다는 태도를 보였다. 

채희봉은 "정부 가이드라인을 준수하며 대화를 통해 정규직 전환에 적극 노력하겠다"면서도 "불법행위와 관련해서는 법과 원칙에 따라 엄중히 대응하겠다"고 맞섰다.

문재인 정부가 2017년 7월 상시·지속 업무 종사자를 대상으로 ‘공공부문 비정규직 정규직 전환 가이드라인’ 발표하며 공공기관 비정규직 없애는 방안을 지속적으로 추진하고 있지만 가스공사는 이와 관련한 성과를 내지 못하고 있다. 

△해외자원 개발 위해 발로 뛰어
채희봉은 천연가스 확보와 관련한 협력을 강화하기 위해 베트남과 모잠비크를 직접 방문하는 등 공을 들이고 있다. 

채희봉은 2020년 2월11일 베트남 하노이에서 찡딩중 베트남 부총리, 응우옌찌중 베트남 기획투자부 장관과 차례로 만나 에너지인프라사업을 논의했다. 

가스공사, 남부발전, 한화에너지가 참여한 '코리아 컨소시엄'이 그동안 쌓아온 전문역량을 바탕으로 한국의 에너지 분야의 발전모델을 베트남에도 성공적으로 적용하기 위한 협력관계 구축방안도 협의했다.

채희봉은 2020년 1월14일과 15일 이틀 동안 모잠비크를 방문해 필리페 나우스 모잠비크 대통령의 취임식에 참석하고 모잠비크 국영 석유가스공사와 협의를 진행하기도 했다. 

특히 현지에서 진행되는 모잠비크 Area4사업 등과 관련된 지원을 약속받았다.

모잠비크 Area4사업에서 확보한 천연가스는 가스공사 지분 10%를 기준으로 계산하면 한국 국민 모두가 3년 동안 쓸 수 있는 양이라고 가스공사는 설명했다. 

채희봉은 "안정적으로 천연가스를 공급하고 천연가스 중심의 친환경연료 전환사업을 위해 노력하고 있다"며 "해외자원 확보를 멈추지 않겠다"고 말했다.

가스공사는 이명박, 박근혜 정부에서 해외자원 개발사업을 부실하게 이끌어 왔다는 데 책임을 지고 해외사업에서 성과를 내기 위해 모잠비크 액화천연가스 개발사업에서 가시적 성과를 내기 위해 힘써왔다. 

가스공사는 2014년부터 모잠비크 마푸투와 마라쿠에네 지역에 천연가스 배급망을 건설·운영하는 등 모잠비크와 천연가스 개발을 위해 협력해왔다.

채희봉은 취임 직후인 2019년 9월3일부터 6일까지 러시아 블라디보스토크에 열린 '제5회 동방경제포럼(EFF)'에 참여하기도 했다.

채희봉은 러시아 국영에너지기업인 노바텍을 이끌고 있는 레오니드 미켈슨 회장과 세계 최대 에너지기업인 가즈프롬의 알렉세이 밀러 회장, 레오니즈 페투호브 러시아 극동개발수출지원청 등 러시아 주요 에너지기업들 수장들과 천연가스 협력방안을 논의했다.
▲ 채희봉 한국가스공사 사장(왼쪽)이 2020년 2월11일 베트남 하노이에서 응우옌찌중 베트남 기획투자부 장관과 면담한 뒤 기념사진을 찍고 있다. <한국가스공사>
△공정경제와 상생협력 노력
채희봉은 상생협력 거래모델을 만들어 가스업계 전반으로 확산을 추진하고 있다.

가스공사는 2019년 7월12일 상생협력과 동반성장 생태계를 조성하기 위해 가스공사형 상생협력 거래모델을 도입해 운영한다고 밝혔다.

채희봉은 취임식 전날인 2019년 7월9일 청와대에서 열린 공정경제 성과보고회의에서 상생협력 거래모델의 주요내용을 발표했다.

건설노동자의 근무여건 개선과 산업재해 예방을 위한 적정공사기간 산정기준을 마련했다. 불공정 거래관행 개선과 불법 하도급·입찰 담합 방지 등을 위해 내부규정과 계약조건을 변경하기로 했다. 

사장 직속으로 중소·벤처기업 및 스타트업이 참여하는 상생협력위원회를 설치해 상생협력 거래모델의 이행 여부를 점검한다는 방침도 결정했다.

채희봉은 2019년 7월23일 열린 가스공사 혁신위원회에서도 혁신·중소기업 육성을 위한 테스트베드 활성화, 갑질·채용비리 해소절차 마련 등 상생협력을 위한 혁신과제를 제시했다.

△가스공사 노사관계 개선 
채희봉은 가스공사에서 원만한 노사관계를 구축하기 위해 노력하고 있다.

채희봉은 2019년 7월10일 취임식에서 송규석 노조위원장을 옆자리에 앉혔다. 전임자인 정승일 전 사장이 취임할 때 노조가 출근저지시위를 한 것과 대조적이다.

취임하기 전부터 송 위원장과 만나 가스산업과 가스공사의 역할 등을 놓고 의견을 나눴다. 취임사에서 “대화와 소통으로 갈등과 대립의 노사관계를 끝내고 건설적 노사관계를 만들겠다”는 의지를 보이기도 했다.

이에 따라 노조와 ‘상생협력과 사회적 가치 실현을 위한 노사공동협약’도 체결했다.

국가 에너지정책의 성공적 이행을 위해 노력하고 사회적 가치 실현을 위해 협력한다는 내용이 협약에 포함됐다. 경영 자율성 확보와 책임경영 실현, 안전한 작업환경 조성 등을 위한 노력도 함께 하기로 했다.
▲ 채희봉 한국가스공사 사장(왼쪽)이 2019년 7월23일 대구 동구 가스공사 본사에서 열린 ‘2019 KOGAS혁신위원회’에서 발언하고 있다. <한국가스공사>
△가스공사 사장 선임
채희봉은 제17대 가스공사 사장에 올랐다.

2019년 7월3일 가스공사 임시 주주총회에서 사장에 선임됐으며 그해 7월10일 취임식을 했다.

취임식에서 채희봉은 에너지전환과 수소경제, 남북경협 등 정부 정책방향에 발맞춰나가겠다는 뜻을 밝혔다.

채희봉은 문재인 정부 출범 직후인 2017년 6월 청와대 산업정책비서관으로 발탁됐다. 

탈원전·탈석탄, 신재생에너지 확대 등 에너지 전환정책을 주도적으로 이끈 것으로 알려졌다. 동시에 문미옥 과학기술보좌관과 함께 국제원자력기구 에너지 각료회의에 대표단으로 참여해 원전 수출기회를 타진하기도 했다.

채희봉은 2019년 가스공사 사장 공모에 지원해 기획재정부 공공기관운영위원회에서 김영두 가스공사 사장 직무대리와 함께 최종 사장 후보에 올랐다.

관료 출신으로 가스산업 관련 정책 이해도가 높고 문재인 정부 들어 청와대에서 근무하며 국정철학을 공유한 점에서 높은 평가를 받아 사장으로 낙점됐다.

△산업부 관료로 오랜 공직 생활
채희봉은 행정고시 32회에 합격한 뒤 산업부 관료로 30년 가까운 경력을 쌓았다.

2006년 산업기술개발팀장 시절 정부의 산업기술 연구개발(R&D) 지원체계를 10년 만에 개편하는 작업에 참여했다.

이를 통해 차세대반도체, 디스플레이, 미래형자동차 등 15개 국가전략기술 중심으로 연구개발 지원체계를 구축하는 ‘산업기술 R&D시스템 혁신 추진계획’을 마련했다. 

2009년 가스산업과장 때는 러시아산 액화천연가스를 처음으로 도입하는 데에 기여했다. 러시아산 액화천연가스 도입은 가스 운송기간 단축은 물론 에너지 안보를 강화했다는 평가를 받았고 향후 파이프라인가스(PNG) 도입을 위한 발판을 놓은 것으로도 해석됐다.

2013년 에너지수요관리정책단장 때 한국형 분산형 전원 개념을 도입해 주목을 받았다. 정부 에너지 수요관리정책의 총책임자로서 공급 위주 에너지정책이 아닌 수요 측면에서 정보기술(IT)에 기반한 에너지 효율화시스템을 구축하는 데 주력했다.

2015년 에너지산업정책관 시절 제7차 전력수급 기본계획안 수립을 주도했다. 7차 전력수급 기본계획안은 고리원전 1호기 영구정지와 신재생에너지 확대와 수요관리 강화 등 분산형 전원의 기반을 확충하는 내용 등이 담겼다.

제12차 천연가스 수급대책도 마련했다. 15년 동안 공급 인프라에 7조1천억 원을 투입하고 도시가스 보급 지자체를 216곳으로 늘리기로 했다.

2016년 에너지자원실장 시절에는 정부 전력요금정책을 적극적으로 해명하는 모습을 보였다. 무더위에 최대 전력수요가 몰리자 가정용 누진요금 폭탄 우려가 제기됐는데 그는 “요금 폭탄은 과장이다”며 우려를 진화했다.

채희봉은 “여름철 전력수요를 낮추려면 누진제가 필요하며 누진제를 완화하면 부자 감세 문제가 생긴다”고 주장했다.

하지만 논란이 커지자 7~9월 한시적 요금부담 경감방안을 내놓았다. 또 전기요금 당정 태스크포스(TF)를 꾸려 누진제 개편 논의에도 나섰다. 하지만 10월 무역투자실장으로 이동하며 누진제 개편 논의를 마무리하지는 못했다.

무역투자실장으로 재임하던 2016년 11월부터 2017년 5월까지는 7개월 연속으로 수출액이 늘어나는 상승세를 겪기도 했다. 대외여건 개선과 정부 수출구조 개선대책의 힘을 입었다.

◆ 비전과 과제
▲ 채희봉 한국가스공사 사장이 2019년 10월8일 대구 본사에서 진행된 업무용 수소차 시승식에서 자동차에 탑승하고 있다. <한국가스공사>
채희봉은 대표적 에너지 공기업인 가스공사를 이끌며 문재인 정부의 에너지정책을 구현하는데 힘을 보태야 한다.

특히 문재인 정부에서 탈원전·탈석탄정책이 추진되면서 가스공사의 주력사업인 액화천연가스(LNG)는 물론 신사업인 수소산업의 중요성이 높아져 가스공사의 역할은 더욱 커지고 있다. 

정부의 장기 천연가스 수급계획에 따르면 천연가스 공급량은 2018년 3646만 t에서 2031년 4049만t으로 늘어난다.

가스공사는 정부의 방침에 발맞춰 수소경제를 이끌어야하는 과제도 안고 있다. 

채희봉은 이미 구축된 천연가스 공급망을 바탕으로 수소유통 전담기관으로 수소경제로 전환에 앞장서겠다는 계획을 세웠다. 

정부는 수소경제 로드맵을 통해 2040년까지 연간 43조 원의 부가가치와 42만 개 일자리를 창출한다는 계획을 세우고 있다.

채희봉은 이에 발맞춰 2019년 7월 발표한 ‘2019년 KOGAS 혁신종합계획(안)’에서 수소 등 에너지 신사업을 다각적으로 발굴하고 있다.

구체적으로 2019~2023년 5년 동안 공급원가 3조6천억 원을 인하한다는 혁신목표를 세웠다. 또 직접 일자리 2만 개를 창출하고 혁신기업과 중소기업 200개를 육성하기 위한 사업도 추진한다.

채희봉은 2030년까지 수소 생산시설 25개를 건설해 173만 톤의 수소 생산능력을 갖추겠다는 수소사업 추진 로드맵도 충실히 이행해 나갈 것으로 보인다. 그는 취임사에서 수소 생산과 공급망 건설, 유통센터 등에 선제적으로 투자하겠다는 뜻도 내비쳤다.

또 정부가 내놓은 수소 생산기지와 수소 충전시설 등 관련 인프라 구축 방침에 발맞춰 수소충전소를 늘려야하는 과제도 안고 있다. 

채희봉은 취임 후 노조와 공동협약을 맺는 등 좋은 관계를 유지하고 있지만 비정규직의 정규직 전환에 성과를 내야 한다.

고용방식에서 비정규직 노조와 갈등을 빚어 문재인 정부가 강조하고 있는 '비정규직의 정규직화' 정책과 관련한 성과를 내지 못하고 있다.

북한과 관계가 회복되면 북한을 경유하는 러시아 가스관 건설 등 남북관계 변화에 따른 가스공사의 역할을 찾는데도 힘을 쏟을 것으로 예상된다.

채희봉은 취임사에서 “남북경협은 에너지의 뒷받침 없이 실현이 불가능하다”며 “러시아 파이프라인가스는 동북아 평화체계 구축에 크게 기여할 수 있는 사업”이라고 말했다.

◆ 평가
▲ 채희봉 한국가스공사 사장이 2020년 5월27일 코로나19 확산으로 피해를 입은 화훼농가를 돕기 위해 지역 화훼농가 돕기 캠페인에 동참한 뒤 기념사진을 찍고 있다. <한국가스공사>
행정고시 32회에 합격했으나 연수를 1년 늦게 받아 33회와 함께 공직생활을 시작했다.

순발력과 친화력이 뛰어나다. 시야가 넓고 합리적 사고를 기반으로 복잡한 현안을 조정하는 능력이 뛰어나다는 말을 듣는다.

정책의 세세한 부분까지 파악해 챙기는 주도면밀한 업무 스타일로 정평이 나 있다.

주형환 산업통상자원부 장관 시절 에너지자원실장을 맡으면서 도경환 산업기반실장, 정승일 무역투자실장과 함께 주 장관의 신임을 받는 ‘도채정’으로 묶이기도 했다.

대외활동에 적극적이지 않아 정무적 판단이 다소 약하다는 시각도 있다. 

성윤모 산업통상자원부 장관과 행시 32회 동기다. 산업부 출신으로 참여정부 청와대에서 근무한 경험이 있다는 공통점도 있다.

1990년 서울대학교 행정학 석사학위 논문으로 '기술개발지원 세액공제와 특별상각제도의 문제점과 개선방안'을 썼다. 

동국대학교 경제학 박사학위 논문으로 2015년 '세계화가 우리나라의 지역별 성장 및 임금격차에 미치는 영향에 관한 연구'를 저술했다.

취미는 운동이다. 본관은 인천 채씨다. 

종교는 천주교다. 임종석 전 청와대 비서실장, 윤영찬 전 국민소통수석 등과 함께 청와대 내 천주교 신자 모임인 ‘청가회’ 회원으로 활동하기도 했다.

과거 에너지절약추진단장을 지낸 에너지 관료답게 보유하고 있는 자동차 3대가 모두 친환경차다. 본인 명의로 K5 하이브리드, 배우자 명의로 쏘나타 하이브리드와 K5 하이브리드를 보유하고 있다.

◆ 사건사고
▲ 채희봉 한국가스공사 사장(오른쪽)이 2019년 7월9일 청와대에서 열린 공정경제 성과보고회의에서 문재인 대통령과 인사하고 있다. <연합뉴스>
△국정감사에서 안전문제로와 방만경영 질타
채희봉은 취임한 지 3개월 만인 2019년 10월15일 가스공사 수장으로서 처음으로 국정감사에 참석했다. 

이 자리에서 채희봉은 가스공사의 안전관리와 관련해 의원들의 질타를 받았다. 

이종배 자유한국당 의원은 “채희봉 가스공사 사장이 안전을 강조함에도 사고가 끊이질 않는다”며 “최근 5년 동안 부주의로 발생한 39건의 안전사고로 29명이 부상을 당하고 5명이 사망했다”고 비판했다.

이종배 의원은 “안전을 강조하는 문재인 정부 들어서도 2017년 4건, 2018년 7건, 올해 10월까지 8건으로 증가추세를 보인다”며 “안전사고 외에도 성희롱 7건, 성추행 3건, 음주음전 2건 등이 끊이질 않고 있다. 사고 종합 백화점”이라고 날을 세웠다.

성희롱이나 성추행 등을 저지른 직원에도 가스공사가 가벼운 처벌을 하고 있다는 지적도 나왔다.

이종배 의원은 “성희롱이나 성추행을 했는데도 견책, 음주운전 후 도주한 경우도 감봉 2개월, 무면허 운전에도 감봉 1개월 등 모두 경징계에 그쳤다”며 “심지어 관할 작업장에서 추락‧산소결핍 등으로 사람이 죽은 경우에도 내부직원은 징계를 하지 않았다”고 말했다.

채희봉은 이러한 질타에 “의원님과 국민들께 심려를 끼쳐드려 죄송하다”며 “다시 한 번 안전에 만전을 기하도록 노력하겠다. 책임자 징계 문제를 흔들림 없이 추진해 안전에 대한 경각심을 높이겠다”고 대답했다. 

또 가스공사가 막대한 비용을 투입했지만 성과를 내지 못한 기술 개방을 두고 방만경영이라는 비판도 나왔다.

장석춘 자유한국당 의원은 가스공사가 개발한 국산 화물창 기술 KC-1에 심각한 결함이 있다고 주장했다.

정부는 KC-1 기술 개발을 위해 2004년부터 2014년까지 국책 연구비 197억 원을 투입했으며 이후 가스공사와 조선3사가 참여해 KC-1을 개발했지만 품질에 문제가 발생했다. 

삼성중공업이 2018년 KC-1을 도입해 선박 2척을 건조했고 이를 SK해운이 인도받아 운항했지만 LNG화물창 외벽에 결빙현상이 나타났다. 하지만 정확한 원인을 찾지 못해 SK해운은 2019년 말까지 약 1천억 원의 손해를 입게 될 것이라고 장석춘 의원은 주장했다.

백재현 더불어민주당 의원은 "설계가 잘못됐다"며 "소송으로 해결할 게 아니라 가스공사에도 책임이 있다"고 지적했다.

채희봉은 "설계기술은 저희가 들고 있는 게 아니다"라며 "기술 업그레이드와 관련된 부분은 최선을 다해 지원하겠다"고 대답했다.

△가스공사 사장 내정 논란
채희봉은 가스공사 사장 취임 전부터 내정 논란이 일었다.

2018년 9월 정승일 전 사장이 산업부 차관으로 이동하면서 가스공사가 사장 선임에 착수했다. 

조석 전 한국수력원자력 사장과 김효선 북방경제협력위원회 에너지분과위원장이 공공기관 운영위원회 의결을 거쳐 2019년 3월 최종후보까지 올랐으나 알 수 없는 이유로 막판 검증에서 탈락했다.

그러자 가스공사는 2019년 4월 다시 사장 초빙공고를 내고 재공모에 들어갔다. 채희봉은 재공모에서 김영두 사장 직무대리와 경합 끝에 사장에 선임됐다.

이 과정에서 가스공사가 청와대 비서관 출신의 채희봉을 가스공사 사장으로 내정해 놓고 공모를 진행한 것 아니냐는 의혹이 제기됐다.

채희봉은 정 전 사장이 물러나자 청와대를 떠나 산업부로 돌아온 뒤 퇴직했다. 하지만 가스공사 규정상 6개월 이내 공직에서 근무한 자는 사장후보로 지원할 수 없어 1차 공모 때 지원하지 않았다.

채희봉이 가스공사 사장에 오르자 이종배 자유한국당 의원은 “답정너(답은 정해져 있고 너는 대답만 하면 된다는 의미) 인사 임명을 위해 주요 에너지공기업 사장 자리를 10개월이나 비워둔 것은 큰 문제”라고 비판하기도 했다.

△1급 실장 교환인사
채희봉은 2016년 10월 에너지자원실장에서 무역투자실장으로 보직이 변경됐다. 정승일 무역투자실장이 에너지자원실장으로 이동하면서 채희봉과 자리를 맞바꾼 셈이 됐다.

채희봉이 에너지자원실장에 오른 지 반 년밖에 되지 않은데다 이례적으로 국감 기간에 교환인사가 이뤄져 주목을 받았다.

2016년 여름 가정용 전기요금 누진제와 관련해 전기요금 폭탄 논란이 제기되면서 이와 관련한 문책성 인사가 이뤄진 것 아니냐는 관측이 나왔다.

채희봉은 2016년 8월 전력수급 관련 브리핑에서 “요금 폭탄은 과장”이라며 “에어컨을 적절하게 사용하는 것이 중요하다”고 말해 여론의 비판을 받았다.

◆ 경력
▲ 채희봉 산업통상자원부 에너지자원실 실장(가운데)을 비롯한 산업통상자원부 관계자들이 2016년 7월26일 오후 서울 명동 일대에서 '문 열고 냉방' 자제 및 적정 냉방온도 준수 등을 요청하는 에너지 절약 홍보캠페인을 하고 있다.
1988년 제32회 행정고시에 합격했다.

1991년 동력자원부 에너지관리과 사무관으로 근무했다. 

1993년부터 1995년까지 통상산업부 산업정책과 사무관으로 일했다. 

1997년 통상산업부 산업입지환경과 서기관으로 승진했다. 

2001년 지속가능발전위원회 경제사회팀장으로 일했다. 

2002년 산업자원부 기획관리실 국가균형발전추진단 지역산업연구팀장으로 자리를 옮겼다. 

2003년 미국 버지니아주정부 직무훈련을 받기 위해 파견됐다.

2005년 산업자원부 산업정책국 산업구조과장을 맡았다.

2006년 산업자원부 산업정책국 산업기술개발팀장을 맡았다.

2007년 청와대 산업정책비서관실 행정관으로 발탁됐다.

2008년 지식경제부 가스산업과장으로 근무했다. 

2009년 지식경제부 에너지자원정책과장을 역임했다.

2010년 기술표준원 표준기술기반국장에 올랐다.

2010년 미주개발은행(IADB) 에너지분과 에너지전문가로 파견됐다.

2011년 대통령직속 지역발전위원회 정책총괄국장을 맡았다.

2013년 산업통상자원부 에너지자원실 에너지절약추진단장을 역임했다.

2014년 산업통상자원부 에너지자원실 에너지산업정책관으로 자리를 옮겼다.

2016년 산업통상자원부 에너지자원실 에너지자원실장으로 근무하며 전기위원회 상임위원을 겸임했으며 무역투자실장을 차례로 역임했다.

2017년부터 2018년까지 청와대 경제수석비서관실에서 산업정책비서관으로 근무했다.

2018년 산업통상자원부로 돌아와 통상차관보를 끝으로 관료생활을 마쳤다.

2018년 연세대학교 정보대학원 객원교수로 일했다. 

2019년 원광대학교 LINC+사업단 초빙교수로 임용됐다.

2019년 7월 한국가스공사 대표이사 사장에 취임했다. 

◆ 학력

1984년 용산고등학교를 졸업했다.

1988년 연세대학교 경제학과를 졸업했다.

1990년 서울대학교에서 행정학 석사학위를 받았다.

1997년 미국 밴더빌트대 대학원에서 경제학 석사학위를 받았다.

2015년 동국대학교에서 경제학 박사학위를 받았다.

◆ 가족관계

배우자는 지영난 대전고등법원 청주재판부 부장판사다.

◆ 상훈

◆ 기타


2020년 3월26일 정부 공직자윤리위원회의 공직자 재산등록사항 공개내역에 따르면 본인과 배우자, 장남의 명의로 모두 25억6798만 원의 재산을 보유하고 있다.

2007년 '대처 VS 클린턴 리더십', 2012년 ‘새로운 자본주의 리더십을 말하다' 등을 썼다.

육군 석사장교로 1991년 2월9일 임관과 동시에 소위로 전역했다.

◆ 어록
▲ 채희봉 산업통상자원부 에너지산업정책관이 2015년 12월28일 오전 정부 세종청사 산업통상자원부 기자실에서 제12차 장기 천연가스 수급계획을 발표하고 있다. <연합뉴스>
“현대자동차와 수소사업 협력을 계기로 가스공사는 수소 인프라에 선제적으로 투자할 계획을 세웠다. 공동사업 플랫폼을 기반으로 저탄소에너지를 제조·공급하는 글로벌 수소전문기업으로 도약할 것이다." (2020/07/14, 현대자동차와 ‘수소 사업 경쟁력 확보 및 지속 가능한 수소 인프라 확대’를 위한 업무협약을 체결하며)

"가스공사는 친환경에너지 사업 관련 비즈니스에 효과적으로 진출하는 게 중요하다. 미세먼지와 기후변화에 대한 대응이 필요하다. LNG벙커링, LNG화물차, 수소연료전지 사업 등을 신사업으로서 추진 가능하리라 생각한다."

"수소사업과 관련해 보다 선제적으로 사업을 추진해야한다. 수소인프라는 가스공사의 공급관리소, 생산기지 등을 이용하고 배관 통한 수송비용 절감에 초점을 두고 사업을 추진하고 있다. 액화수소, 수전해은 조금 더 빠른 속도로 전략을 업그레이드해야 한다는 생각을 갖고 있다. 그 부분과 관련해 추가적으로 검토하고 보완할 것이다."

"해외사업에 관련해 흑자구조, 기본적 구조조정은 완료된 상황이라고 보면 된다. 해외사업은 과거 가스공사가 새로운 사업을 선점하는 의미에서 경제성과 관련해 정밀한 검토가 이뤄지지 않고 진행돼 왔다. 하지만 앞으로는 이러한 실수나 잘못된 의사결정을 다시 되풀이 하게 되면 치명적 결과를 가져올 수 있다, 과거 가스공사가 독점적 지위를 유지할 때는 손상부분을 전가할 수 있었지만 앞으로 경쟁체제가 되면 더 이상 전가할 수 없다. 효율적 경쟁을 두고 정밀한 판단이 중요하다."

"민간의 직수입 사업과 차별되는 부분으로 가스공사의 전략적 역할이 미흡하다는 생각이 든다. 가스공사는 공기업으로서 어떠한 국가적, 전략적 분야에 초점을 맞춰 접근하는 게 필요하다." (2019/11/09, 에너지미래포럼 간담회에서)

“깨끗하고 안전한 에너지로의 전환은 시대적 요구인 만큼, 천연가스의 역할 확대를 통한 국가 에너지 정책 목표 달성과 미래 에너지 산업의 경쟁력 강화를 위해 임직원 모두가 더 빠른 변화와 혁신을 추구해야 한다.” (2019/07/10, 가스공사 사장 취임사)

“법 개정으로 생활용품 제조·수입업, 구매대행업, 병행수입업에 종사하는 분들은 품목당 약 7만 원 수준의 시험·인증 비용을 절감할 수 있다. 시험과 인증 부담 없이 사업을 할 수 있게 됐다. 앞으로 소비자의 안전도 지키면서, 소상공인의 경제 활동도 보장할 수 있는 정책 마련을 위해 더 노력하겠다.” (2018/01/25, 전기생활용품안전관리법(전안법) 개정 관련 청와대 국민청원에 답변하며)

“세계 교역이 회복세를 보이고 수출구조를 혁신한 성과가 가시화되면서 앞으로도 수출 회복세가 계속될 것이다. 수출을 통해 창출되는 부가가치와 일자리 등 수출의 질적 측면을 평가할 수 있는 통계를 개발해 오는 4분기부터 수출 실적과 함께 발표하겠다.” (2017/06/01, 5월 수출입동향을 발표하며)

“2015년 중국 안방보험이 동양생명을 인수하는데 9억8천 불을 신고해 2016년 기저효과가 작용한 것 같다. (사드와 관련해) 중국이 국내에 투자하는데 부정적 영향이나 투자 중단 사례느 없다.” (2017/01/03, 2016년 중국의 국내 투자 도착액 감소와 관련해)

“수출과 수입이 함께 늘면서 균형 있게 성장하는 것이 바람직하다. 내년도 교역 성장률은 3% 정도로 세계 경제 성장률보다 높은 수준이 될 것으로 보여, 수출이 플러스로 전환될 수 있을 것으로 보인다.” (2016/12/29, 수출 감소폭이 줄어들어 개선조짐이 나타난다며)

“전기요금 누진제를 개편할 경우, 전기소비량이 적은 가구의 부담만 늘리는 효과를 발생 할 수 있다. 이는 1%를 위한 부자 감세와 같다. 주택용 전기요금 원가율은 95%수준으로 대부분의 가구가 원가 이하로 전기를 소비하고 있다. 국제기준과 비교해도 우리나라 주택용 전기요금은 경제협력개발기구(OECD) 평균에 비해 60% 수준에 불과하다.” (2016/08/09, 주택용 전기요금 제도와 관련해)

“정부의 석탄 발전 축소 정책은 기존 에너지 정책을 과감히 전환하고자 하는 노력이다. 한국의 석탄 발전 감축 정책은 그동안 덜 다니던 길을 선택한 것이고, 앞으로 우리나라의 에너지 정책에 큰 전환점이 될 것으로 본다.” (2016/07/18, 서울신문 기고문에서 정부의 석탄 발전 축소 정책과 관련해)

“향후 온실가스 감축계획이 확정되고 LNG 가격경쟁력 제고대책이 함께 추진되면 발전 부문에서 천연가스의 역할이 더욱 제고될 것으로 전망된다.” (2015/12/28, 제12차 장기 천연가스 수급계획을 발표하며)

“안정적인 천연가스 공급을 위해 가장 중요한 것은 안전문제다. 2017년 최종 준공 시까지 안전문제에 최선을 다해야 한다.” (2015/12/15, 한국가스공사 삼척LNG생산기지 1단계건설사업 준공행사에서)

“이번 7차 전력수급기본계획은 안정적 전력수급을 최우선 과제로 추진하면서 신 기후체제인 '포스트 2020' 온실가스 감축을 위한 저탄소 전원구성을 확대하는 데 역점을 뒀다. 원전의 영구정지 계획을 담은 첫번째 전력수급계획으로서 에너지 신산업을 적극 활용해 수요관리를 강화하고 신재생에너지 등 분산형 전원 기반을 확충한 것이 특징이다.” (2015/07/22, 제7차 전력수급기본계획안을 발표하며)

“석유제품 수급거래상황 보고제도'가 가짜석유 등 불법 석유제품으로부터 소비자를 보호하고 건전한 석유유통환경을 조성하는 데 기여하고 있다. 비노출차량 등을 이용하여 현장 단속을 강화하는 동시에 주간보고 자료 분석을 통해 불법유통 의심업소를 집중 점검하여 가짜석유 등을 근절시키는 데 최선을 다하겠다.” (2014/09/11, 석유제품 거래상황 주간보고제도 성과 관련 브리핑에서)

“후쿠시마 원전사고와 밀양송전탑 사태에서 보듯 우리나라 에너지 정책은 수요관리를 하지 않고서는 대처할 수 없는 시점에 와 있다. 또 공급시스템 측면에서 분산형 전원이 중요하다. 특히 분산형 전원을 확대하는데 있어 집단에너지가 선도적인 역할을 해야 한다.” (2013/11/28, 집단에너지 정책 세미나에서)

“백열전구는 전기에너지의 95%를 열로 낭비하는 대표적 저효율 조명기기다. 향후 대체조명인 안정기내장형램프나 LED램프 등 보다 에너지 효율이 높은 광원으로 교체하겠다. 공공 부문은 이미 백열전구를 99% 퇴출했고 대형 유통업체 등과의 업무협약으로 LED조명 판매를 더욱 활성화하겠다.” (2013/07/16, 2014년부터 백열전구 생산과 수입을 전면 중단한다고 밝히며)

“그간의 에너지 효울 정책이 캠페인에 초점이 맞춰진 것이 사실이다. 우리나라가 대부분의 에너지를 수입하고 있음에도 불구하고 에너지를 효율적으로 쓰지 않는 문화가 잔존해 있다. 향후 에너지 효율 프로그램을 확대해 시스템적인 에너지절약과 시장원리에 입각한 보조금 정책을 펼칠 예정이다.” (2013/05/08, 에너지경제 인터뷰에서 에너지효율정책과 관련해)

“교통체계의 발달은 수도권 시민들의 생활권 확대, 광역경제권 형성을 촉진하고 있다. 지역간 공동사업이나 협력 프로그램을 통해 진정한 지역 발전을 이뤄내야 한다.” (2011/11/16, ‘경춘선 개통 1주년 실적과 과제 및 기초생활권 발전전략을 위한 포럼’에서)

“러시아산 가스 도입은 중동과 동남아에 이어 극동지역과도 신규거래를 튼 것으로 우리나라가 동북아 에너지 물류 허브로 도약하는 데도 일조할 것이다.” (2009/04/26, 러시아산 LNG 도입과 관련해 서울경제와 인터뷰)

“정부와 민간의 적절한 역할 분담을 통해 중복 투자를 최소화하고 산업계의 요구를 조직적으로 정책에 반영하는 데 초점을 맞추고 있다. 기획부터 기술 개발 완료에 이르기까지 R&D 전 주기에 걸쳐 성과를 최우선시 하면서 전문성 있는 관리 체계를 갖추겠다.” (2006/12/11, 산업자원부의 ‘신산업기술 R&D시스템’과 관련해)

“기존시장을 지키고 해외시장 진출기회 확대와 거대경제권의 선점을 위해 조기에 FTA를 추진할 필요가 있다. 동시다발적인 협상과 무역구조조정법 등을 통해 FTA체제를 조기에 정착시키도록 노력하는 한편 중소기업을 위해서도 3만개 선도그룹을 통해 경쟁력을 확보해 나가겠다.” (2005/06/08, ‘FTA 확산에 대한 중소기업의 대응방안 모색’ 국회 세미나에서)

◆ 활동의 공과

△수소경제 선도
채희봉은 새 에너지원으로 떠오르고 있는 수소산업에서 주도권을 쥐기 위해 힘쓰고 있다. 

정부는 2020년 7월1일 국무총리를 위원장으로 하는 수소경제위원회를 출범하고 수소인프라 구축계획을 점검했다. 수소경제위원회는 가스공사를 수소유통전담기관으로 선정하기도 했다. 

정부는 수소경제와 관련해 국가 사이의 협력 확대, 수소산업 생태계 구축 등 수소경제 선도국가가 되겠다는 목표를 세우고 이를 위해 힘을 쏟고 있다.

또 그린수소 해외사업단을 발족해 해외 청정 수소 도입과 수소산업을 수출산업으로 육성한다는 방침을 세웠다. 

정부는 수소 생산기지와 수소 충전시설 등 관련 인프라 구축을 위해 2025년까지 약 20조 원을 투자하기로 결정하기도 했다. 

이런 정부의 방침에 발맞춰 수소경제를 이끌기 위해 가스공사는 13개 수소 관련사가 참여하는 수소충전소 특수목적법인 ‘하이넷’을 세워 2022년까지 전국에 100곳에 수소충전소를 만들겠다는 방침을 세웠다. 

2022년 하반기부터 수소를 생산할 수 있도록 광주와 창원에 거점형 수소 생산기지도 건설하고 있다.

이와 관련해 가스공사는 현대차와 2020년 7월14일 ‘수소사업 경쟁력 확보 및 지속가능한 수소인프라 확대’를 위한 업무협약을 체결했다.

이번 협약을 기반으로 가스공사와 현대차는 융복합형 충전소 구축과 운영을 위한 합작법인을 설립하기로 했다.

수소전기버스 등 상용 수소차 보급을 확대하기 위해 필요한 충전인프라를 구축해 수소차 보급을 확산한다는 계획을 세웠다. 

해외 수소 도입, 액화수소 생산 및 이를 활용할 충전인프라 기술, 이산화탄소(CO2) 포집 및 저감 활용, 친환경 수소 생산기술 개발을 위해서도 협력한다.

아울러 수소사업 인프라 확충 과정에서 발생하는 어려움을 해소하고 청정수소 개발·수입 등 수소산업 가치사슬(밸류체인) 전반에서 공동연구를 진행하고 경쟁력 있는 사업을 발굴하는 데 힘을 모으기로 했다.  

채희봉은 가스공사 사장으로 취임할 때부터 수소경제의 중요성을 강조한 바 있다. 

채희봉은 2019년 7월 취임사에서 “미래는 수소경제사회가 될 것”이며 “수소차와 수소경제사회가 우리에게 다가오는 미래라면 우리의 경쟁력을 기반으로 치밀한 전략을 수립하는 등 체계적으로 준비해야 한다”고 말했다. 
▲ 한국가스공사 실적.
△해외자원 개발에서 발생한 손상차손으로 순이익 급감
가스공사는 이명박, 박근혜 정부 때 진행한 무리한 해외자원 개발로 실적을 끌어올리는 데 어려움을 겪고 있다. 

채희봉이 취임한 이후인 2019년 가스공사는 영업이익 1조3345억 원, 순이익 582억 원을 봤다. 2년 연속 영업이익과 순이익을 냈지만 2018년과 비교해 순이익이 10분의 1 수준으로 급감했다. 

이는 해외자원 개발사업에서 발생한 손상차손(자산가치 하락을 손실로 반영) 약 5천억 원을 일부 반영했기 때문이다.

가스공사는 2019년 생산을 개시한 호주 프렐류드(Prelude)사업에서 4180억 원, 캐나다 혼리버사업에서 1157억 원의 손상차손이 발생했다. 

가스공사는 2017년에도 해외사업에서 발생한 손상차손을 인식해 순손실 1조1917억 원을 봤다. 이라크 아카스사업, 호주 GLNG사업, 호주 프렐류드사업, 인도네시아 크롱마네 탐사사업 등에서 손상차손이 발생했다. 

다만 가스공사는 다른 해외자원 개발 공기업과 달리 해외자원 개발에서 해마다 손상차손이 발생하고 있음에도 부채비율 300%대를 유지하고 있다. 

정부의 조사결과 가스공사는 해외자원 개발에서 지금껏 모두 3조5700억 원에 이르는 순손실과 손상차손을 본 것으로 나타났다. 하지만 부채비율은 2016년 322.69%에서 2019년 382.56%로 300%대를 아직 유지하고 있다. 

가스공사와 비슷하게 해외자원 개발을 진행한 공기업인 광물공사는 2016년부터 자본총계가 마이너스로 돌아서며 완전자본잠식 상태에 놓인 뒤 부채규모가 점점 커지고 있다. 석유공사는 2018년 말 부채비율 2287.1%, 2019년 말 부채비율은 3020.87% 등 해마다 부채비율이 높아지고 있다. 

가스공사는 2020년 코로나19 사태로 유가가 하락한 데 영향을 받아 해외사업 부진과 사업가치 감소로 손상차손이 발생할 가능성이 큰 것으로 예상됐다. 

가스공사는 2020년 1분기에 호주 GLNG, 호주 프랠류드(Prelude)사업 등에서 실적이 부진해 해외사업부문에서 영업이익이 535억 원으로 줄어들었다. 2019년 1분기에 거둔 영업이익 862억 원보다 38% 감소한 수치다. 

다만 유가 하락으로 원료비가 함께 낮아짐에 따라 공급비용을 큰 저항없이 올려 2020년 영업이익을 어느 정도 방어할 수 있을 것으로 예상된다. 

가스공사는 2020년 7월1일자로 도시가스 요금을 소매기준으로 13.1% 인하했다. 

가스요금은 원료비와 공급비용으로 구성된다. 해외에서 대부분 수입하는 액화천연가스 구매비용은 원료비에 반영되고 가스를 공급하면서 발생하는 각종 운영비는 공급비용 항목에 반영된다. 

가스공사는 원료비가 18%가량 크게 하락함에 따라 공급비용을 큰 저항 없이 14% 올릴 수 있었다. 

이에 따라 증권가에서는 가스공사가 도시가스 판매량 감소에도 2020년 가스 도매사업의 영업이익을 2019년 수준에 근접한 1조1800억 원가량으로 유지할 수 있을 것이라는 전망을 내놨다.

△코로나19 극복에 힘보태
가스공사는 코로나19 극복을 위해 급여 반납, 피해기업 자금 및 마스크 지원 등 힘을 보탰다. 

특히 가스공사는 본사가 있는 대구에서 코로나19 확산 초기에 확진자가 급증함에 따라 지역사회에서 코로나19 극복을 위해 노력했다. 

채희봉을 비롯한 가스공사 임원 및 본부장 등 10명은 2020년 5월부터 12월까지 8개월 동안 매월 급여의 15%를 반납한다는 방침을 세웠다. 아울러 부장 이상 간부 직원 300여 명도 자발적으로 임금 반납에 동참했다. 

가스공사는 반납된 급여를 활용해 매출 급감으로 어려움을 겪고 있는 대구지역 소상공인을 위한 ‘무이자 대출’사업을 시행했다. 

이에 앞서 가스공사는 2020년 4월 IBK기업은행과 손잡고 400억 원 규모의 대출기금을 추가로 조성해 대구·경북지역의 코로나19 피해 소상공인 및 일자리 창출 기업 등에 집중적으로 지원하기로 했다. IBK기업은행은 2015년부터 동반성장펀드를 함께 운영하고 있으며 가스공사의 추가분을 더해 모두 대출기급 1600억 원을 마련하게 됐다. 

2020년 3월에는 모든 임직원이 자발적으로 모은 성금 1억7천만 원을 대구광역시사회복지공동모금회에 기탁하기도 했다. 

성금 1억7천만 원은 대구지역 의료진을 위한 방호복·고글·마스크 등 의료장비 공급과 생활치료센터 운영 지원 등에 사용됐다.

가스공사는 2020년 2월 DGB대구은행과 협력해 만든 200억 원 규모의 상생펀드를 코로나19로 어려움을 겪고 있는 지역의 중소기업 및 소상공인을 위해 지원하기도 했다. 가스공사는 2019년 10월 대구은행과 손잡고 지역경제 활성화를 위한 상생펀드를 조성한 바 있다. 

아울러 기부금 2억 원으로 마스크 6만7340장을 구입해 대구지역 취약계층을 위해 대구시에 기증했다. 약 3천만 원을 긴급 투입해 면역력이 약한 어르신들을 위해 마스크 5700장과 살균소독제 570개를 대구 전역의 노인복지시설 19곳에 전달하기도 했다.

△액화천연가스(LNG) 저장설비 임대사업 늘려 직수입 대비
채희봉은 액화천연가스(LNG) 직수입 증가에 따라 천연가스 도매판매부문의 수익성이 악화할 것으로 예상하고 액화천연가스 저장설비 임대사업을 늘리고 있다. 

가스공사는 충청남도 당진시에 지어질 ‘천연가스 제5기지’를 기반으로 액화천연가스 제조시설(LNG터미널) 임대사업을 본격화한다.

당진 천연가스 제5기지는 천연가스를 하역·기화·저장하는 데 쓰이는 LNG터미널 등을 포함하고 있다. 2022년 1월 건설에 들어가 2025년 1단계 준공을 마치고 운영을 시작하게 되며 2031년 완공된다. 

가스공사는 LNG터미널의 시설 이용조건과 요금 등을 개편해 민간임대사업자와 경쟁에서 우위를 확보하겠다는 방침을 세웠다. 

2020년 초 유가하락으로 이와 연동되는 액화천연가스 가격도 떨어지면서 액화천연가스를 직수입하려는 발전사업자가 대기업과 발전공기업을 비롯해 중소규모 발전사로 점차 확대되고 있다. 

기존에 발전사업자들은 발전에 사용할 액화천연가스를 도매사업자인 가스공사를 거쳐 구매했지만 액화천연가스 가격이 하락하자 해외에서 직접 사들이고 있는 것이다. 

액화천연가스 직수입이 늘면 그동안 국내 기업들에 액화천연가스 도매판매를 주요 수익원으로 삼아왔던 가스공사는 수익성이 하락할 수밖에 없다. 

액화천연가스를 직수입하는 발전사업자가 점차 늘어나면서 액화천연가스 저장설비 수요도 증가할 것으로 전망되자 가스공사가 선제적으로 대응에 나서고 있는 것으로 보인다. 

△천연가스 공급 확대
발전사들이 석탄연료를 통한 발전을 줄이고 감소한 물량을 천연가스로 대체하고 있어 가스공사의 천연가스 공급량이 늘고 있다. 

정부는 재생에너지발전 비중을 2040년까지 최대 35%로 높이는 내용의 '제3차 에너지 기본계획'을 2019년 6월 확정한 뒤 지속해서 석탄발전을 줄이고 천연가스를 이용한 발전비중을 늘리고 있다. 

천연가스는 탄소에너지가 신재생에너지로 넘어가는 데 중간 단계에 있는 연료로 여겨진다. 신재생에너지를 늘리기에 앞서 정부가 탄소 절감정책을 추진하면서 천연가스의 이용이 늘고 있다.

또 가스공사가 제주도의 2만7천 가구에 2020년 3월25일부터 천연가스 공급을 시작해 2020년 2분기부터 가스공사의 천연가스 판매량이 늘었다.

가스공사는 제주도에 도시가스와 발전용 연료로 천연가스를 공급한다는 계획을 세우고 2019년부터 제주도 애월항에 LNG기지를 설립해 천연가스 주배관망을 건설해 왔다. 그동안 제주도는 난방과 취사용 연료로 LPG를 주로 사용하고 있었다.

가스공사는 제주도에서 주택과 사무실 등에서 쓰이는 도시가스용 천연가스뿐만 아니라 발전용으로 쓰이는 천연가스 공급도 늘린다는 계획을 세웠다. 

가스공사는 2021년까지 남제주복합발전소에도 천연가스를 공급한다. 가스공사는 제주도에 위치한 제주복합발전소과 한림복합발전소에는 2019년 10월부터 천연가스를 공급하고 있다. 

제주지역 천연가스 수요는 2020년에는 약 22만 톤, 중장기적으로는 연간 약 27만 톤에 이를 것으로 가스공사는 바라본다.

가스공사가 제주도에서 천연가스 공급을 늘리려는 움직임은 제주도가 추진하고 있는 ‘카본프리 아일랜드 2030’ 프로젝트와도 맞물려 더 힘을 받을 가능성이 높다.

카본프리 아일랜드 2030은 제주도 안의 모든 에너지를 신재생에너지로 대체한다는 기본 방침을 두고 있다.

2020년까지 스마트그리드와 전기자동차, 풍력 등 신재생에너지를 통해 탄소 없는 사회 기반을 구축하고 이어서 2단계로 2030년까지 화석연료 사용을 없애 탄소 없는 섬 조성을 마무리한다는 두 단계의 목표로 구성된다. 

△비정규직의 정규직 전환 두고 비정규직 노조와 갈등
채희봉은 가스공사 비정규직 노동자들의 정규직 전환을 놓고 결론을 내지 못하고 있다. 

가스공사는 자회사를 통한 고용을, 비정규직 노조는 가스공사 직접고용이라는 다른 방안을 주장하고 있기 때문이다. 

가스공사 비정규직 노조는 자회사를 통한 고용은 사실상 용역업체 고용과 다를 바 없다며 소방과 특수경비, 전산 노동자 등 1200여 명을 가스공사가 직접고용해야 한다고 주장하고 있다. 

비정규직 노조는 2020년 2월7일부터 20일 동안 파업 투쟁을 벌였다. 같은달 10일에는 채희봉의 집무실까지 점거하기도 했다. 

민주노총 전국공공운수노조 가스공사비정규지부 소속 노조원 90여명은 채 사장의 집무실을 점거한 뒤 기자회견을 열고 ”가스공사는 정부 지침을 준수해 노사전문가협의회에 임하겠다는 약속을 저버리고 근무하고 있는 전환 대상자들을 대량해고할 수 있는 안을 마련해 협의에 임하고 있다”고 주장했다. 

하지만 채희봉은 노조의 사장실 점거와 관련해 엄중히 대응하겠다는 태도를 보였다. 

채희봉은 "정부 가이드라인을 준수하며 대화를 통해 정규직 전환에 적극 노력하겠다"면서도 "불법행위와 관련해서는 법과 원칙에 따라 엄중히 대응하겠다"고 맞섰다.

문재인 정부가 2017년 7월 상시·지속 업무 종사자를 대상으로 ‘공공부문 비정규직 정규직 전환 가이드라인’ 발표하며 공공기관 비정규직 없애는 방안을 지속적으로 추진하고 있지만 가스공사는 이와 관련한 성과를 내지 못하고 있다. 

△해외자원 개발 위해 발로 뛰어
채희봉은 천연가스 확보와 관련한 협력을 강화하기 위해 베트남과 모잠비크를 직접 방문하는 등 공을 들이고 있다. 

채희봉은 2020년 2월11일 베트남 하노이에서 찡딩중 베트남 부총리, 응우옌찌중 베트남 기획투자부 장관과 차례로 만나 에너지인프라사업을 논의했다. 

가스공사, 남부발전, 한화에너지가 참여한 '코리아 컨소시엄'이 그동안 쌓아온 전문역량을 바탕으로 한국의 에너지 분야의 발전모델을 베트남에도 성공적으로 적용하기 위한 협력관계 구축방안도 협의했다.

채희봉은 2020년 1월14일과 15일 이틀 동안 모잠비크를 방문해 필리페 나우스 모잠비크 대통령의 취임식에 참석하고 모잠비크 국영 석유가스공사와 협의를 진행하기도 했다. 

특히 현지에서 진행되는 모잠비크 Area4사업 등과 관련된 지원을 약속받았다.

모잠비크 Area4사업에서 확보한 천연가스는 가스공사 지분 10%를 기준으로 계산하면 한국 국민 모두가 3년 동안 쓸 수 있는 양이라고 가스공사는 설명했다. 

채희봉은 "안정적으로 천연가스를 공급하고 천연가스 중심의 친환경연료 전환사업을 위해 노력하고 있다"며 "해외자원 확보를 멈추지 않겠다"고 말했다.

가스공사는 이명박, 박근혜 정부에서 해외자원 개발사업을 부실하게 이끌어 왔다는 데 책임을 지고 해외사업에서 성과를 내기 위해 모잠비크 액화천연가스 개발사업에서 가시적 성과를 내기 위해 힘써왔다. 

가스공사는 2014년부터 모잠비크 마푸투와 마라쿠에네 지역에 천연가스 배급망을 건설·운영하는 등 모잠비크와 천연가스 개발을 위해 협력해왔다.

채희봉은 취임 직후인 2019년 9월3일부터 6일까지 러시아 블라디보스토크에 열린 '제5회 동방경제포럼(EFF)'에 참여하기도 했다.

채희봉은 러시아 국영에너지기업인 노바텍을 이끌고 있는 레오니드 미켈슨 회장과 세계 최대 에너지기업인 가즈프롬의 알렉세이 밀러 회장, 레오니즈 페투호브 러시아 극동개발수출지원청 등 러시아 주요 에너지기업들 수장들과 천연가스 협력방안을 논의했다.
▲ 채희봉 한국가스공사 사장(왼쪽)이 2020년 2월11일 베트남 하노이에서 응우옌찌중 베트남 기획투자부 장관과 면담한 뒤 기념사진을 찍고 있다. <한국가스공사>
△공정경제와 상생협력 노력
채희봉은 상생협력 거래모델을 만들어 가스업계 전반으로 확산을 추진하고 있다.

가스공사는 2019년 7월12일 상생협력과 동반성장 생태계를 조성하기 위해 가스공사형 상생협력 거래모델을 도입해 운영한다고 밝혔다.

채희봉은 취임식 전날인 2019년 7월9일 청와대에서 열린 공정경제 성과보고회의에서 상생협력 거래모델의 주요내용을 발표했다.

건설노동자의 근무여건 개선과 산업재해 예방을 위한 적정공사기간 산정기준을 마련했다. 불공정 거래관행 개선과 불법 하도급·입찰 담합 방지 등을 위해 내부규정과 계약조건을 변경하기로 했다. 

사장 직속으로 중소·벤처기업 및 스타트업이 참여하는 상생협력위원회를 설치해 상생협력 거래모델의 이행 여부를 점검한다는 방침도 결정했다.

채희봉은 2019년 7월23일 열린 가스공사 혁신위원회에서도 혁신·중소기업 육성을 위한 테스트베드 활성화, 갑질·채용비리 해소절차 마련 등 상생협력을 위한 혁신과제를 제시했다.

△가스공사 노사관계 개선 
채희봉은 가스공사에서 원만한 노사관계를 구축하기 위해 노력하고 있다.

채희봉은 2019년 7월10일 취임식에서 송규석 노조위원장을 옆자리에 앉혔다. 전임자인 정승일 전 사장이 취임할 때 노조가 출근저지시위를 한 것과 대조적이다.

취임하기 전부터 송 위원장과 만나 가스산업과 가스공사의 역할 등을 놓고 의견을 나눴다. 취임사에서 “대화와 소통으로 갈등과 대립의 노사관계를 끝내고 건설적 노사관계를 만들겠다”는 의지를 보이기도 했다.

이에 따라 노조와 ‘상생협력과 사회적 가치 실현을 위한 노사공동협약’도 체결했다.

국가 에너지정책의 성공적 이행을 위해 노력하고 사회적 가치 실현을 위해 협력한다는 내용이 협약에 포함됐다. 경영 자율성 확보와 책임경영 실현, 안전한 작업환경 조성 등을 위한 노력도 함께 하기로 했다.
▲ 채희봉 한국가스공사 사장(왼쪽)이 2019년 7월23일 대구 동구 가스공사 본사에서 열린 ‘2019 KOGAS혁신위원회’에서 발언하고 있다. <한국가스공사>
△가스공사 사장 선임
채희봉은 제17대 가스공사 사장에 올랐다.

2019년 7월3일 가스공사 임시 주주총회에서 사장에 선임됐으며 그해 7월10일 취임식을 했다.

취임식에서 채희봉은 에너지전환과 수소경제, 남북경협 등 정부 정책방향에 발맞춰나가겠다는 뜻을 밝혔다.

채희봉은 문재인 정부 출범 직후인 2017년 6월 청와대 산업정책비서관으로 발탁됐다. 

탈원전·탈석탄, 신재생에너지 확대 등 에너지 전환정책을 주도적으로 이끈 것으로 알려졌다. 동시에 문미옥 과학기술보좌관과 함께 국제원자력기구 에너지 각료회의에 대표단으로 참여해 원전 수출기회를 타진하기도 했다.

채희봉은 2019년 가스공사 사장 공모에 지원해 기획재정부 공공기관운영위원회에서 김영두 가스공사 사장 직무대리와 함께 최종 사장 후보에 올랐다.

관료 출신으로 가스산업 관련 정책 이해도가 높고 문재인 정부 들어 청와대에서 근무하며 국정철학을 공유한 점에서 높은 평가를 받아 사장으로 낙점됐다.

△산업부 관료로 오랜 공직 생활
채희봉은 행정고시 32회에 합격한 뒤 산업부 관료로 30년 가까운 경력을 쌓았다.

2006년 산업기술개발팀장 시절 정부의 산업기술 연구개발(R&D) 지원체계를 10년 만에 개편하는 작업에 참여했다.

이를 통해 차세대반도체, 디스플레이, 미래형자동차 등 15개 국가전략기술 중심으로 연구개발 지원체계를 구축하는 ‘산업기술 R&D시스템 혁신 추진계획’을 마련했다. 

2009년 가스산업과장 때는 러시아산 액화천연가스를 처음으로 도입하는 데에 기여했다. 러시아산 액화천연가스 도입은 가스 운송기간 단축은 물론 에너지 안보를 강화했다는 평가를 받았고 향후 파이프라인가스(PNG) 도입을 위한 발판을 놓은 것으로도 해석됐다.

2013년 에너지수요관리정책단장 때 한국형 분산형 전원 개념을 도입해 주목을 받았다. 정부 에너지 수요관리정책의 총책임자로서 공급 위주 에너지정책이 아닌 수요 측면에서 정보기술(IT)에 기반한 에너지 효율화시스템을 구축하는 데 주력했다.

2015년 에너지산업정책관 시절 제7차 전력수급 기본계획안 수립을 주도했다. 7차 전력수급 기본계획안은 고리원전 1호기 영구정지와 신재생에너지 확대와 수요관리 강화 등 분산형 전원의 기반을 확충하는 내용 등이 담겼다.

제12차 천연가스 수급대책도 마련했다. 15년 동안 공급 인프라에 7조1천억 원을 투입하고 도시가스 보급 지자체를 216곳으로 늘리기로 했다.

2016년 에너지자원실장 시절에는 정부 전력요금정책을 적극적으로 해명하는 모습을 보였다. 무더위에 최대 전력수요가 몰리자 가정용 누진요금 폭탄 우려가 제기됐는데 그는 “요금 폭탄은 과장이다”며 우려를 진화했다.

채희봉은 “여름철 전력수요를 낮추려면 누진제가 필요하며 누진제를 완화하면 부자 감세 문제가 생긴다”고 주장했다.

하지만 논란이 커지자 7~9월 한시적 요금부담 경감방안을 내놓았다. 또 전기요금 당정 태스크포스(TF)를 꾸려 누진제 개편 논의에도 나섰다. 하지만 10월 무역투자실장으로 이동하며 누진제 개편 논의를 마무리하지는 못했다.

무역투자실장으로 재임하던 2016년 11월부터 2017년 5월까지는 7개월 연속으로 수출액이 늘어나는 상승세를 겪기도 했다. 대외여건 개선과 정부 수출구조 개선대책의 힘을 입었다.


◆ 비전과 과제
▲ 채희봉 한국가스공사 사장이 2019년 10월8일 대구 본사에서 진행된 업무용 수소차 시승식에서 자동차에 탑승하고 있다. <한국가스공사>
채희봉은 대표적 에너지 공기업인 가스공사를 이끌며 문재인 정부의 에너지정책을 구현하는데 힘을 보태야 한다.

특히 문재인 정부에서 탈원전·탈석탄정책이 추진되면서 가스공사의 주력사업인 액화천연가스(LNG)는 물론 신사업인 수소산업의 중요성이 높아져 가스공사의 역할은 더욱 커지고 있다. 

정부의 장기 천연가스 수급계획에 따르면 천연가스 공급량은 2018년 3646만 t에서 2031년 4049만t으로 늘어난다.

가스공사는 정부의 방침에 발맞춰 수소경제를 이끌어야하는 과제도 안고 있다. 

채희봉은 이미 구축된 천연가스 공급망을 바탕으로 수소유통 전담기관으로 수소경제로 전환에 앞장서겠다는 계획을 세웠다. 

정부는 수소경제 로드맵을 통해 2040년까지 연간 43조 원의 부가가치와 42만 개 일자리를 창출한다는 계획을 세우고 있다.

채희봉은 이에 발맞춰 2019년 7월 발표한 ‘2019년 KOGAS 혁신종합계획(안)’에서 수소 등 에너지 신사업을 다각적으로 발굴하고 있다.

구체적으로 2019~2023년 5년 동안 공급원가 3조6천억 원을 인하한다는 혁신목표를 세웠다. 또 직접 일자리 2만 개를 창출하고 혁신기업과 중소기업 200개를 육성하기 위한 사업도 추진한다.

채희봉은 2030년까지 수소 생산시설 25개를 건설해 173만 톤의 수소 생산능력을 갖추겠다는 수소사업 추진 로드맵도 충실히 이행해 나갈 것으로 보인다. 그는 취임사에서 수소 생산과 공급망 건설, 유통센터 등에 선제적으로 투자하겠다는 뜻도 내비쳤다.

또 정부가 내놓은 수소 생산기지와 수소 충전시설 등 관련 인프라 구축 방침에 발맞춰 수소충전소를 늘려야하는 과제도 안고 있다. 

채희봉은 취임 후 노조와 공동협약을 맺는 등 좋은 관계를 유지하고 있지만 비정규직의 정규직 전환에 성과를 내야 한다.

고용방식에서 비정규직 노조와 갈등을 빚어 문재인 정부가 강조하고 있는 '비정규직의 정규직화' 정책과 관련한 성과를 내지 못하고 있다.

북한과 관계가 회복되면 북한을 경유하는 러시아 가스관 건설 등 남북관계 변화에 따른 가스공사의 역할을 찾는데도 힘을 쏟을 것으로 예상된다.

채희봉은 취임사에서 “남북경협은 에너지의 뒷받침 없이 실현이 불가능하다”며 “러시아 파이프라인가스는 동북아 평화체계 구축에 크게 기여할 수 있는 사업”이라고 말했다.


◆ 평가
▲ 채희봉 한국가스공사 사장이 2020년 5월27일 코로나19 확산으로 피해를 입은 화훼농가를 돕기 위해 지역 화훼농가 돕기 캠페인에 동참한 뒤 기념사진을 찍고 있다. <한국가스공사>
행정고시 32회에 합격했으나 연수를 1년 늦게 받아 33회와 함께 공직생활을 시작했다.

순발력과 친화력이 뛰어나다. 시야가 넓고 합리적 사고를 기반으로 복잡한 현안을 조정하는 능력이 뛰어나다는 말을 듣는다.

정책의 세세한 부분까지 파악해 챙기는 주도면밀한 업무 스타일로 정평이 나 있다.

주형환 산업통상자원부 장관 시절 에너지자원실장을 맡으면서 도경환 산업기반실장, 정승일 무역투자실장과 함께 주 장관의 신임을 받는 ‘도채정’으로 묶이기도 했다.

대외활동에 적극적이지 않아 정무적 판단이 다소 약하다는 시각도 있다. 

성윤모 산업통상자원부 장관과 행시 32회 동기다. 산업부 출신으로 참여정부 청와대에서 근무한 경험이 있다는 공통점도 있다.

1990년 서울대학교 행정학 석사학위 논문으로 '기술개발지원 세액공제와 특별상각제도의 문제점과 개선방안'을 썼다. 

동국대학교 경제학 박사학위 논문으로 2015년 '세계화가 우리나라의 지역별 성장 및 임금격차에 미치는 영향에 관한 연구'를 저술했다.

취미는 운동이다. 본관은 인천 채씨다. 

종교는 천주교다. 임종석 전 청와대 비서실장, 윤영찬 전 국민소통수석 등과 함께 청와대 내 천주교 신자 모임인 ‘청가회’ 회원으로 활동하기도 했다.

과거 에너지절약추진단장을 지낸 에너지 관료답게 보유하고 있는 자동차 3대가 모두 친환경차다. 본인 명의로 K5 하이브리드, 배우자 명의로 쏘나타 하이브리드와 K5 하이브리드를 보유하고 있다.

◆ 사건사고
▲ 채희봉 한국가스공사 사장(오른쪽)이 2019년 7월9일 청와대에서 열린 공정경제 성과보고회의에서 문재인 대통령과 인사하고 있다. <연합뉴스>
△국정감사에서 안전문제로와 방만경영 질타
채희봉은 취임한 지 3개월 만인 2019년 10월15일 가스공사 수장으로서 처음으로 국정감사에 참석했다. 

이 자리에서 채희봉은 가스공사의 안전관리와 관련해 의원들의 질타를 받았다. 

이종배 자유한국당 의원은 “채희봉 가스공사 사장이 안전을 강조함에도 사고가 끊이질 않는다”며 “최근 5년 동안 부주의로 발생한 39건의 안전사고로 29명이 부상을 당하고 5명이 사망했다”고 비판했다.

이종배 의원은 “안전을 강조하는 문재인 정부 들어서도 2017년 4건, 2018년 7건, 올해 10월까지 8건으로 증가추세를 보인다”며 “안전사고 외에도 성희롱 7건, 성추행 3건, 음주음전 2건 등이 끊이질 않고 있다. 사고 종합 백화점”이라고 날을 세웠다.

성희롱이나 성추행 등을 저지른 직원에도 가스공사가 가벼운 처벌을 하고 있다는 지적도 나왔다.

이종배 의원은 “성희롱이나 성추행을 했는데도 견책, 음주운전 후 도주한 경우도 감봉 2개월, 무면허 운전에도 감봉 1개월 등 모두 경징계에 그쳤다”며 “심지어 관할 작업장에서 추락‧산소결핍 등으로 사람이 죽은 경우에도 내부직원은 징계를 하지 않았다”고 말했다.

채희봉은 이러한 질타에 “의원님과 국민들께 심려를 끼쳐드려 죄송하다”며 “다시 한 번 안전에 만전을 기하도록 노력하겠다. 책임자 징계 문제를 흔들림 없이 추진해 안전에 대한 경각심을 높이겠다”고 대답했다. 

또 가스공사가 막대한 비용을 투입했지만 성과를 내지 못한 기술 개방을 두고 방만경영이라는 비판도 나왔다.

장석춘 자유한국당 의원은 가스공사가 개발한 국산 화물창 기술 KC-1에 심각한 결함이 있다고 주장했다.

정부는 KC-1 기술 개발을 위해 2004년부터 2014년까지 국책 연구비 197억 원을 투입했으며 이후 가스공사와 조선3사가 참여해 KC-1을 개발했지만 품질에 문제가 발생했다. 

삼성중공업이 2018년 KC-1을 도입해 선박 2척을 건조했고 이를 SK해운이 인도받아 운항했지만 LNG화물창 외벽에 결빙현상이 나타났다. 하지만 정확한 원인을 찾지 못해 SK해운은 2019년 말까지 약 1천억 원의 손해를 입게 될 것이라고 장석춘 의원은 주장했다.

백재현 더불어민주당 의원은 "설계가 잘못됐다"며 "소송으로 해결할 게 아니라 가스공사에도 책임이 있다"고 지적했다.

채희봉은 "설계기술은 저희가 들고 있는 게 아니다"라며 "기술 업그레이드와 관련된 부분은 최선을 다해 지원하겠다"고 대답했다.

△가스공사 사장 내정 논란
채희봉은 가스공사 사장 취임 전부터 내정 논란이 일었다.

2018년 9월 정승일 전 사장이 산업부 차관으로 이동하면서 가스공사가 사장 선임에 착수했다. 

조석 전 한국수력원자력 사장과 김효선 북방경제협력위원회 에너지분과위원장이 공공기관 운영위원회 의결을 거쳐 2019년 3월 최종후보까지 올랐으나 알 수 없는 이유로 막판 검증에서 탈락했다.

그러자 가스공사는 2019년 4월 다시 사장 초빙공고를 내고 재공모에 들어갔다. 채희봉은 재공모에서 김영두 사장 직무대리와 경합 끝에 사장에 선임됐다.

이 과정에서 가스공사가 청와대 비서관 출신의 채희봉을 가스공사 사장으로 내정해 놓고 공모를 진행한 것 아니냐는 의혹이 제기됐다.

채희봉은 정 전 사장이 물러나자 청와대를 떠나 산업부로 돌아온 뒤 퇴직했다. 하지만 가스공사 규정상 6개월 이내 공직에서 근무한 자는 사장후보로 지원할 수 없어 1차 공모 때 지원하지 않았다.

채희봉이 가스공사 사장에 오르자 이종배 자유한국당 의원은 “답정너(답은 정해져 있고 너는 대답만 하면 된다는 의미) 인사 임명을 위해 주요 에너지공기업 사장 자리를 10개월이나 비워둔 것은 큰 문제”라고 비판하기도 했다.

△1급 실장 교환인사
채희봉은 2016년 10월 에너지자원실장에서 무역투자실장으로 보직이 변경됐다. 정승일 무역투자실장이 에너지자원실장으로 이동하면서 채희봉과 자리를 맞바꾼 셈이 됐다.

채희봉이 에너지자원실장에 오른 지 반 년밖에 되지 않은데다 이례적으로 국감 기간에 교환인사가 이뤄져 주목을 받았다.

2016년 여름 가정용 전기요금 누진제와 관련해 전기요금 폭탄 논란이 제기되면서 이와 관련한 문책성 인사가 이뤄진 것 아니냐는 관측이 나왔다.

채희봉은 2016년 8월 전력수급 관련 브리핑에서 “요금 폭탄은 과장”이라며 “에어컨을 적절하게 사용하는 것이 중요하다”고 말해 여론의 비판을 받았다.


◆ 경력
▲ 채희봉 산업통상자원부 에너지자원실 실장(가운데)을 비롯한 산업통상자원부 관계자들이 2016년 7월26일 오후 서울 명동 일대에서 '문 열고 냉방' 자제 및 적정 냉방온도 준수 등을 요청하는 에너지 절약 홍보캠페인을 하고 있다.
1988년 제32회 행정고시에 합격했다.

1991년 동력자원부 에너지관리과 사무관으로 근무했다. 

1993년부터 1995년까지 통상산업부 산업정책과 사무관으로 일했다. 

1997년 통상산업부 산업입지환경과 서기관으로 승진했다. 

2001년 지속가능발전위원회 경제사회팀장으로 일했다. 

2002년 산업자원부 기획관리실 국가균형발전추진단 지역산업연구팀장으로 자리를 옮겼다. 

2003년 미국 버지니아주정부 직무훈련을 받기 위해 파견됐다.

2005년 산업자원부 산업정책국 산업구조과장을 맡았다.

2006년 산업자원부 산업정책국 산업기술개발팀장을 맡았다.

2007년 청와대 산업정책비서관실 행정관으로 발탁됐다.

2008년 지식경제부 가스산업과장으로 근무했다. 

2009년 지식경제부 에너지자원정책과장을 역임했다.

2010년 기술표준원 표준기술기반국장에 올랐다.

2010년 미주개발은행(IADB) 에너지분과 에너지전문가로 파견됐다.

2011년 대통령직속 지역발전위원회 정책총괄국장을 맡았다.

2013년 산업통상자원부 에너지자원실 에너지절약추진단장을 역임했다.

2014년 산업통상자원부 에너지자원실 에너지산업정책관으로 자리를 옮겼다.

2016년 산업통상자원부 에너지자원실 에너지자원실장으로 근무하며 전기위원회 상임위원을 겸임했으며 무역투자실장을 차례로 역임했다.

2017년부터 2018년까지 청와대 경제수석비서관실에서 산업정책비서관으로 근무했다.

2018년 산업통상자원부로 돌아와 통상차관보를 끝으로 관료생활을 마쳤다.

2018년 연세대학교 정보대학원 객원교수로 일했다. 

2019년 원광대학교 LINC+사업단 초빙교수로 임용됐다.

2019년 7월 한국가스공사 대표이사 사장에 취임했다. 

◆ 학력

1984년 용산고등학교를 졸업했다.

1988년 연세대학교 경제학과를 졸업했다.

1990년 서울대학교에서 행정학 석사학위를 받았다.

1997년 미국 밴더빌트대 대학원에서 경제학 석사학위를 받았다.

2015년 동국대학교에서 경제학 박사학위를 받았다.

◆ 가족관계

배우자는 지영난 대전고등법원 청주재판부 부장판사다.

◆ 상훈

◆ 기타


2020년 3월26일 정부 공직자윤리위원회의 공직자 재산등록사항 공개내역에 따르면 본인과 배우자, 장남의 명의로 모두 25억6798만 원의 재산을 보유하고 있다.

2007년 '대처 VS 클린턴 리더십', 2012년 ‘새로운 자본주의 리더십을 말하다' 등을 썼다.

육군 석사장교로 1991년 2월9일 임관과 동시에 소위로 전역했다.


◆ 어록
▲ 채희봉 산업통상자원부 에너지산업정책관이 2015년 12월28일 오전 정부 세종청사 산업통상자원부 기자실에서 제12차 장기 천연가스 수급계획을 발표하고 있다. <연합뉴스>
“현대자동차와 수소사업 협력을 계기로 가스공사는 수소 인프라에 선제적으로 투자할 계획을 세웠다. 공동사업 플랫폼을 기반으로 저탄소에너지를 제조·공급하는 글로벌 수소전문기업으로 도약할 것이다." (2020/07/14, 현대자동차와 ‘수소 사업 경쟁력 확보 및 지속 가능한 수소 인프라 확대’를 위한 업무협약을 체결하며)

"가스공사는 친환경에너지 사업 관련 비즈니스에 효과적으로 진출하는 게 중요하다. 미세먼지와 기후변화에 대한 대응이 필요하다. LNG벙커링, LNG화물차, 수소연료전지 사업 등을 신사업으로서 추진 가능하리라 생각한다."

"수소사업과 관련해 보다 선제적으로 사업을 추진해야한다. 수소인프라는 가스공사의 공급관리소, 생산기지 등을 이용하고 배관 통한 수송비용 절감에 초점을 두고 사업을 추진하고 있다. 액화수소, 수전해은 조금 더 빠른 속도로 전략을 업그레이드해야 한다는 생각을 갖고 있다. 그 부분과 관련해 추가적으로 검토하고 보완할 것이다."

"해외사업에 관련해 흑자구조, 기본적 구조조정은 완료된 상황이라고 보면 된다. 해외사업은 과거 가스공사가 새로운 사업을 선점하는 의미에서 경제성과 관련해 정밀한 검토가 이뤄지지 않고 진행돼 왔다. 하지만 앞으로는 이러한 실수나 잘못된 의사결정을 다시 되풀이 하게 되면 치명적 결과를 가져올 수 있다, 과거 가스공사가 독점적 지위를 유지할 때는 손상부분을 전가할 수 있었지만 앞으로 경쟁체제가 되면 더 이상 전가할 수 없다. 효율적 경쟁을 두고 정밀한 판단이 중요하다."

"민간의 직수입 사업과 차별되는 부분으로 가스공사의 전략적 역할이 미흡하다는 생각이 든다. 가스공사는 공기업으로서 어떠한 국가적, 전략적 분야에 초점을 맞춰 접근하는 게 필요하다." (2019/11/09, 에너지미래포럼 간담회에서)

“깨끗하고 안전한 에너지로의 전환은 시대적 요구인 만큼, 천연가스의 역할 확대를 통한 국가 에너지 정책 목표 달성과 미래 에너지 산업의 경쟁력 강화를 위해 임직원 모두가 더 빠른 변화와 혁신을 추구해야 한다.” (2019/07/10, 가스공사 사장 취임사)

“법 개정으로 생활용품 제조·수입업, 구매대행업, 병행수입업에 종사하는 분들은 품목당 약 7만 원 수준의 시험·인증 비용을 절감할 수 있다. 시험과 인증 부담 없이 사업을 할 수 있게 됐다. 앞으로 소비자의 안전도 지키면서, 소상공인의 경제 활동도 보장할 수 있는 정책 마련을 위해 더 노력하겠다.” (2018/01/25, 전기생활용품안전관리법(전안법) 개정 관련 청와대 국민청원에 답변하며)

“세계 교역이 회복세를 보이고 수출구조를 혁신한 성과가 가시화되면서 앞으로도 수출 회복세가 계속될 것이다. 수출을 통해 창출되는 부가가치와 일자리 등 수출의 질적 측면을 평가할 수 있는 통계를 개발해 오는 4분기부터 수출 실적과 함께 발표하겠다.” (2017/06/01, 5월 수출입동향을 발표하며)

“2015년 중국 안방보험이 동양생명을 인수하는데 9억8천 불을 신고해 2016년 기저효과가 작용한 것 같다. (사드와 관련해) 중국이 국내에 투자하는데 부정적 영향이나 투자 중단 사례느 없다.” (2017/01/03, 2016년 중국의 국내 투자 도착액 감소와 관련해)

“수출과 수입이 함께 늘면서 균형 있게 성장하는 것이 바람직하다. 내년도 교역 성장률은 3% 정도로 세계 경제 성장률보다 높은 수준이 될 것으로 보여, 수출이 플러스로 전환될 수 있을 것으로 보인다.” (2016/12/29, 수출 감소폭이 줄어들어 개선조짐이 나타난다며)

“전기요금 누진제를 개편할 경우, 전기소비량이 적은 가구의 부담만 늘리는 효과를 발생 할 수 있다. 이는 1%를 위한 부자 감세와 같다. 주택용 전기요금 원가율은 95%수준으로 대부분의 가구가 원가 이하로 전기를 소비하고 있다. 국제기준과 비교해도 우리나라 주택용 전기요금은 경제협력개발기구(OECD) 평균에 비해 60% 수준에 불과하다.” (2016/08/09, 주택용 전기요금 제도와 관련해)

“정부의 석탄 발전 축소 정책은 기존 에너지 정책을 과감히 전환하고자 하는 노력이다. 한국의 석탄 발전 감축 정책은 그동안 덜 다니던 길을 선택한 것이고, 앞으로 우리나라의 에너지 정책에 큰 전환점이 될 것으로 본다.” (2016/07/18, 서울신문 기고문에서 정부의 석탄 발전 축소 정책과 관련해)

“향후 온실가스 감축계획이 확정되고 LNG 가격경쟁력 제고대책이 함께 추진되면 발전 부문에서 천연가스의 역할이 더욱 제고될 것으로 전망된다.” (2015/12/28, 제12차 장기 천연가스 수급계획을 발표하며)

“안정적인 천연가스 공급을 위해 가장 중요한 것은 안전문제다. 2017년 최종 준공 시까지 안전문제에 최선을 다해야 한다.” (2015/12/15, 한국가스공사 삼척LNG생산기지 1단계건설사업 준공행사에서)

“이번 7차 전력수급기본계획은 안정적 전력수급을 최우선 과제로 추진하면서 신 기후체제인 '포스트 2020' 온실가스 감축을 위한 저탄소 전원구성을 확대하는 데 역점을 뒀다. 원전의 영구정지 계획을 담은 첫번째 전력수급계획으로서 에너지 신산업을 적극 활용해 수요관리를 강화하고 신재생에너지 등 분산형 전원 기반을 확충한 것이 특징이다.” (2015/07/22, 제7차 전력수급기본계획안을 발표하며)

“석유제품 수급거래상황 보고제도'가 가짜석유 등 불법 석유제품으로부터 소비자를 보호하고 건전한 석유유통환경을 조성하는 데 기여하고 있다. 비노출차량 등을 이용하여 현장 단속을 강화하는 동시에 주간보고 자료 분석을 통해 불법유통 의심업소를 집중 점검하여 가짜석유 등을 근절시키는 데 최선을 다하겠다.” (2014/09/11, 석유제품 거래상황 주간보고제도 성과 관련 브리핑에서)

“후쿠시마 원전사고와 밀양송전탑 사태에서 보듯 우리나라 에너지 정책은 수요관리를 하지 않고서는 대처할 수 없는 시점에 와 있다. 또 공급시스템 측면에서 분산형 전원이 중요하다. 특히 분산형 전원을 확대하는데 있어 집단에너지가 선도적인 역할을 해야 한다.” (2013/11/28, 집단에너지 정책 세미나에서)

“백열전구는 전기에너지의 95%를 열로 낭비하는 대표적 저효율 조명기기다. 향후 대체조명인 안정기내장형램프나 LED램프 등 보다 에너지 효율이 높은 광원으로 교체하겠다. 공공 부문은 이미 백열전구를 99% 퇴출했고 대형 유통업체 등과의 업무협약으로 LED조명 판매를 더욱 활성화하겠다.” (2013/07/16, 2014년부터 백열전구 생산과 수입을 전면 중단한다고 밝히며)

“그간의 에너지 효울 정책이 캠페인에 초점이 맞춰진 것이 사실이다. 우리나라가 대부분의 에너지를 수입하고 있음에도 불구하고 에너지를 효율적으로 쓰지 않는 문화가 잔존해 있다. 향후 에너지 효율 프로그램을 확대해 시스템적인 에너지절약과 시장원리에 입각한 보조금 정책을 펼칠 예정이다.” (2013/05/08, 에너지경제 인터뷰에서 에너지효율정책과 관련해)

“교통체계의 발달은 수도권 시민들의 생활권 확대, 광역경제권 형성을 촉진하고 있다. 지역간 공동사업이나 협력 프로그램을 통해 진정한 지역 발전을 이뤄내야 한다.” (2011/11/16, ‘경춘선 개통 1주년 실적과 과제 및 기초생활권 발전전략을 위한 포럼’에서)

“러시아산 가스 도입은 중동과 동남아에 이어 극동지역과도 신규거래를 튼 것으로 우리나라가 동북아 에너지 물류 허브로 도약하는 데도 일조할 것이다.” (2009/04/26, 러시아산 LNG 도입과 관련해 서울경제와 인터뷰)

“정부와 민간의 적절한 역할 분담을 통해 중복 투자를 최소화하고 산업계의 요구를 조직적으로 정책에 반영하는 데 초점을 맞추고 있다. 기획부터 기술 개발 완료에 이르기까지 R&D 전 주기에 걸쳐 성과를 최우선시 하면서 전문성 있는 관리 체계를 갖추겠다.” (2006/12/11, 산업자원부의 ‘신산업기술 R&D시스템’과 관련해)

“기존시장을 지키고 해외시장 진출기회 확대와 거대경제권의 선점을 위해 조기에 FTA를 추진할 필요가 있다. 동시다발적인 협상과 무역구조조정법 등을 통해 FTA체제를 조기에 정착시키도록 노력하는 한편 중소기업을 위해서도 3만개 선도그룹을 통해 경쟁력을 확보해 나가겠다.” (2005/06/08, ‘FTA 확산에 대한 중소기업의 대응방안 모색’ 국회 세미나에서)


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